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¿Qué es el tractor de oruga?: Definición e historia

El tractor de oruga es un vehículo pesado que utiliza el dispositivo conocido como oruga para desplazarse en zonas de difícil acceso, en lugar de los tradicionales neumáticos.

Tractor Oruga

El mecanismo conocido como oruga consiste en un conjunto de eslabones modulares que permiten un desplazamiento estable en terrenos irregulares y escabrosos, gracias a que la fuerza ejercida por el tractor -sobre la superficie - es menor.

Generalmente, las orugas forman parte de un cinturóin flexible con un conjunto de eslabones rígidos unidos unos a otros. Los eslabones ayudan al vehículo a distribuir el peso en una superficie mayor que la que hubiera tenido con el empleo de ruedas, y esto hace que el tractor pueda recorrer una variedad de suelos sin hundirse (a pesar del peso que pudiese tener la maquinaria).

Existen dos tipos de orugas. Una de ellas es la “suspensión Christie” que utiliza ruedas de carreteras, descansando la oruga sobre las ruedas; de tal manera que da la impresión de ser una banana, haciendo que se encorven sobre la rueda motriz y la polea tensora.

El otro tipo de oruga es la “suspensión Vickers” que utiliza rodillos de retorno más pequeños.

El primer antecesor del tractor de oruga fue el invento de Frenchman M.D’Hermand, que creó un vehículo muy parecido al tractor de oruga moderno (1713), aunque era jalado por cabras. En 1770 el escritor e inventor inglés Richard Edgework, le proporcionó movimiento mediante energía por vapor.

Recién en 1901 Alvin Lombard de la compañía Waterville Iron Work,s que funcionaba en Maine - Estados Unidos - fue el primero en instituir el sistema de orugas en la producción de vehículos. El Lombard Log Hauler fue patentado como un vehículo que podía andar sin dificultades por la nieve gracias a su tracción. Solo fueron fabricados 83 modelos.

Finalmente, Benjamin Holt sería el encargado de popularizar el vehículo con su patente. Su compañía Holt Manufacturing Co. en California, tenía problemas con tractores ya que les costaba transitar por tierras suaves. Probó con distintas ruedas, hasta que probó con el sistema de orugas. Hubo una controversia con Lombard por la patente, pues Holt no pagó por derechos.

Lo descrito fue un resumen de historia y definición del tractor de oruga, una maquinaria muy útil en sectores como el de minería y construcción.